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Saint-Jean des Ermites

San Giovanni degli Eremiti, Palermo

Eglise saint-jean des ermites, PalermeSaint-Jean des Ermites (San Giovanni degli Eremiti en italien), un des monuments les plus emblématiques de Palerme, est une église médiévale normande, du style arabo-normand de l’époque.

Au VIe siècle, il existait déjà une église, où auparavant se trouvait un lieu de culte païen avec la présence d’une source souterraine et d’une grotte. Une mosquée y fut installée sous la domination arabe, avant d’être reconstruite sous Roger II de Sicile vers 1140 pour devenir un monastère confié aux bénédictins du Montevergine.

Situé dans les jardins du Palais Royal, et à proximité de la rivière Kemonia (aujourd’hui drainée), son abbé était un des personnages les plus importants de la cour.

Lors des siècles qui suivirent les normands, le couvent perdit de son prestige. Les édifices furent modifiés et au XVIe siècle l’église fut incorporée dans un autre bâtiment.
Une restauration de la fin du XIXe, par l’architecte Giuseppe Patricolo, rendit à l’église son aspect d’origine, le stuc intérieur fut retiré et les bâtiments ultérieurs au moyen-age furent démolis.

Du complexe monastique qui comprenait la salle capitulaire, un dortoir, un réfectoire, le cimetière, l’église et le cloître, on peut encore admirer l’église, le cloître et quelques vestiges du monastère.

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Architecture et description

Eglise saint-jean des ermites Le transept et la sacristie occupent la cour rectangulaire qui était le corps principal de la mosquée. Le mur nord de cette cour est devenu le mur sud de l’église.

L’église est un modèle de style normand, construite conformément aux modèles architecturaux islamiques : des proportions générales harmonieuses et relativement petites, des formes géométriques simples (cubes surmontés de dômes hémisphériques).

Orienté à l’Est, l’église est en forme d’une croix de Saint Antoine (en T).
Les murs latéraux de l’église sont percés de fenêtres en ogive. Elles étaient parées de transennes de plâtre en arabesque, redécouvert au XIXe. Une copie se trouve ici, un original est hébergé à la Galleria di Palazzo Abatellis .

L’intérieur de l’église est composé de structures cubiques surmontées d’ un dôme, répété cinq fois, deux dans les travées de la nef, trois dans le transept.

Cette combinaison du carré, représentant la terre, et du cercle, représentant le ciel, existait autant dans la culture islamique Fatimide que dans l’Empire byzantin.

Eglise saint-jean des ermitesDes niches angulaires étaient le seul élément décoratif de cet intérieur épuré, faisant la jonction entre la base rectangulaire et la coupole.

La restauration de 1880 révéla que la droite du transept de l’église, correspond à l’ancien bâtiment islamique (ayant été une salle rectangulaire, un portique et une cour ouverte). Il reste les bases des piliers qui divisaient cet espace. Le plafond était couvert de voûtes ogivales.
Cette « qubba », cubes surmontés d’un dôme rond, typiquement de style musulman, se retrouve dans d’autres églises contemporaines à celle-ci comme San Cataldo et Saint-Jean des Lépreux.

De l’époque normande, ont survécu quelques restes de fresques médiévales : Marie trônant entre Saint Jean et Saint Jacques. Des traces sur le mur droit de l’église correspondent à l’ancien portique. A l’intérieur de l’enceinte redécouverte se trouvait un un cimetière normand.
Le cloître du couvent, probablement du XIIIe siècle puis remanié, est rectangulaire, encadré de colonnes couplées séparées par des arcades en ogives. On y trouve aussi une citerne arabe.

Au XIXe, un jardin exotique fut planté à l’entrée du site, l’occupant encore de nos jours.

Position

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